过敏不要怕!科学家找到免疫细胞,有望预防过

来源:学术经纬

牛奶、蛋、花生等坚果、贝类等海鲜、谷物、水果,对于大部分人是日常食物,对于有些人来说,却可能引起全身发痒、舌头肿大、呕吐、腹泻、荨麻疹、呼吸困难、血压下降,甚至可能带来生命危险。以美国为例,每年有大约20万人因食物过敏送急诊。

除了食物过敏外,还有人对花粉过敏,对尘螨过敏,对狗皮屑、猫皮屑过敏,对冷空气过敏……总之,说到五花八门的过敏,有切身体验的人无不是“一把鼻涕一把泪”。

最近,美国耶鲁大学(Yale University)、杰克逊基因组医学实验室(Jackson Laboratory for Genomic Medicine)的科学家们合作,发现了一类过去不为人知的免疫细胞,它们对过敏反应的发生起着重要作用,针对这类细胞的功能,可以为预防或减轻严重过敏反应提供潜在的治疗策略。

这项研究由美国国家过敏和传染病研究所(NIAID)和食物过敏研究与教育(FARE)资助,论文最近在线发表于顶尖学术期刊《科学》。

介绍这项研究之前,我们先了解一下过敏到底是怎么回事。简单来说,就是免疫系统对过敏原做出了过激反应。吃进去的花生、吸入的花粉、与皮肤接触的化学物质等,都可以是过敏原。而免疫系统做出的反应包括B细胞产生不同形式的抗体。这其中,有一类叫作抗免疫球蛋白E(IgE)的抗体,是所有过敏反应的罪魁祸首,尤其是高亲和力IgE与过敏原结合时会引发最严重的反应。

那么,免疫系统是怎么产生IgE的?为过敏研究对策的科学家们想要找出答案。“如果我们能确定哪些细胞驱动了高亲和力IgE的产生,我们就可以知道过敏是怎么引起的,然后就可以通过设法阻止或逆转高亲和力IgE的产生,减轻过敏反应的程度。”这项研究的共同通讯作者Adam Williams教授说。

为此,研究者把目光投向一种免疫缺陷病,DOCK8免疫缺陷综合征。由于DOCK8基因突变,患者的免疫细胞数量减少,皮肤和呼吸系统的病毒感染会反复发作;与此同时,这些患者体内的IgE水平异常地高,会出现严重的过敏和哮喘。

研究人员通过基因操作在实验小鼠上重现了DOCK8免疫缺陷综合征。当免疫T细胞中的Dock8基因被敲除后,这些小鼠就和人类患者一样,体内的IgE增多了。并且,它们出现了过敏反应。

Dock8缺陷的小鼠中,研究人员注意到一类新的免疫T细胞亚型,是在正常小鼠体内没看到过的。这些免疫细胞属于滤泡辅助性T细胞(简写为Tfh细胞),它们能辅助免疫系统中的B细胞产生抗体反应。

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