如果到宇宙尽头:人类面临的最长期挑战是什么

新浪科技讯 北京时间7月23日消息,文明能存在多久?如果想继续繁盛几十亿年,人类就需要解决一些棘手的问题,包括太阳的死亡到物质的衰变。

谈论遥远的未来真的有意义吗?如果我们连下个月什么时候会下雨都不能预测,那么预测几十亿年后会发生什么似乎是更不可能了。

不过,并不是所有的事情都像天气一样混乱。有时候,即使是非常遥远的未来也是可能预测的,特别是在天体物理学和宇宙学中。我们可以确信,2090年9月23日英国将发生日全食,因为月球、太阳和地球运行在可预测的稳定轨道上,只有非常小的扰动,而且引力定律已经得到了很好的检验。同样,我们可以利用已知的天体物理学来预测宇宙膨胀时可能发生的情况。

这种方法可以被称为“物理末世论”(physical eschatology)——这是天文学家马丁·里斯(Martin Rees)创造的一个术语,指的是用天体物理学来模拟宇宙的走向。里斯从神学中得到启示,其中“末世论”是指研究诸如世界末日之类的终极事物。关于这个主题的经典著述是弗里曼·戴森(Freeman Dyson)在1979年发表的关于开放宇宙中生命的论文,其中概述了可能存在并威胁到遥远未来生命的灾难事件,从太阳的死亡到恒星与星系的分离。

那么,如果人类能一直活到遥远的未来,那我们面临的最大挑战是什么?我们还不能说这些挑战将如何(或能否)被克服,仅能做出一些猜测,但可以肯定的是,这些威胁人类生存的事件正在到来。

问题1:如何比其他哺乳动物存续更久?

哺乳动物物种的典型存在期限大约是100万年左右。对人类来说,目前的自然灭绝率远远小于我们给自己造成的风险。我们显然还有其他迫切需要应对的威胁,比如核战争和流行病。想要解决当前存在的威胁和可持续发展问题,我们就不得不应对一些其他挑战。

首先,在数万年后,我们将不得不面临间冰期的结束:我们正生活在一个漫长冰河时代的短暂中断之中。我们的祖先在冰河时代幸存下来,所以这可能没什么大不了的——只不过他们是游牧的狩猎采集者,而不是一个全球文明。

我们还可能面临不同地质时代之间剧烈的气候变化。过去的地球有时会比现在更冷,有时则更热。在始新世,地球气温升高了10摄氏度,北极出现了棕榈树和短吻鳄,赤道地区因为太热而不适于没有保护措施的人类生存。在更遥远的过去,甚至还上演过“雪球地球”的剧情,几乎所有的地表都被冰雪覆盖。

此外,我们还会迎来超级火山活动、流星撞击、伽马射线爆发或突发生态破坏等风险。古生物学研究显示,这些灾难已经导致了大约每1亿年一次的自然大灭绝。

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