往天上“撒星星”,太空会“拥堵”吗?

来源:中国科学报

2019年5月24日,美国太空探索技术公司SpaceX往天上撒了一大把“星星”——星链(Starlink)计划的首批60颗卫星通过猎鹰9号火箭发射升空。6月28日,该公司发言人公开宣布,60颗卫星中已有45颗进入距地面550公里的轨道,有3颗卫星失联。

此次发射是星链计划启动的第一步,未来,SpaceX还将继续分批发射成千上万颗卫星以组成网络。“星链计划将在全球范围内提供可靠且价格合理的高速宽带服务。”该公司通过社交媒体表示。

批量发射卫星的想法不只SpaceX有。全球范围内,不少有实力的机构和公司都在考虑通过发射多颗卫星形成互联网或物联网并提供应用。

在接受《中国科学报》采访时,中科院微小卫星创新研究院微纳卫星研究所副所长张科科表示,从技术角度看,卫星的批量化生产和发射都可以实现,“但要看这件事是否‘划算’”。

的确,往太空“撒星星”怎样实现、是否“划算”,以及如何保证尽可能少地制造太空垃圾,是几个必须要面对的问题。

批量发射还看用户需求

自1957年世界第一颗人造卫星飞向太空以来,人类一直在刷新纪录:航天器向功耗更低、集成度更高的方向发展,规模化的组网设计愈加成熟,卫星发射的性价比逐渐提高。

卫星可根据与地球表面的距离分为中高轨卫星(2000~40000公里)和低轨卫星(500~2000公里)。以用于通信的卫星为例,近年来高轨卫星通信网络基本搭建完成,人们将目光转向了时延更低、允许更多用户接入的低轨卫星。但低轨卫星若要实现更广泛的覆盖,则需要批量发射,形成相对密集的星座网络。

目前单颗实用化的商用微纳卫星造价在千万级别。张科科表示,卫星的批量发射是“性价比更高”的操作,因为能够降低和分摊每颗卫星的发射成本。这也是SpaceX首批发射的60颗卫星要通过一枚猎鹰9号火箭来实现的原因。

星链计划采用平板式设计的卫星,单颗重量为227千克,折叠起来体积与一张办公桌相当。进入轨道后,这些卫星的太阳能帆板就会展开。这种堆叠设计可最大限度地利用猎鹰9号火箭的运力。

未来,SpaceX还将继续以“一箭60颗”的模式持续发送卫星。据该公司公布的消息,星链计划发射800颗左右的卫星后,即可开始提供商业服务。

张科科告诉记者,要想降低卫星发射的成本,就要将卫星尽可能“又快又多”地“打”到天上去。这也意味着,卫星制造和火箭发射工作都要高效进行。“利润是最终的一个经济指标,卫星的批量化、工业化生产是手段之一。批量化生产会实现效率提升和成本控制,间接保证合理利润。”他说。

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